宇宙的工程師:化學工程系的簡單介紹

早上起床,你從逆滲透飲水機裡倒了一杯水,再去浴室裡用洗髮精洗頭,吃完早餐,搭公車時趕快拿出手機滑一下FB,中午因為工作太忙而只吃了一包泡麵,晚上回到家在看電視的同時,忍不住喝了一杯汽水。 化學工程(Chemical Engineering; 簡稱化工)的工作包羅萬象,從以上的例子來說,逆滲透飲水機、洗髮精、汽油、手機、泡麵、電視機和汽水等等,它們的生產都少不了化工。在這裏,為大家簡單的介紹一下化工是什麼,念化工有什麼好處,還有化工學校課程真正教了些什麼。

In short, chemical engineering is about scaling up and speeding up.

簡單的來說,化工主要的目的,是把小型生產變成大量且快速生產的幕後推手。不管是什麼行業,只要想大量生產,就會需要化工去規劃、設計、監控整體的流程。舉個例子來說,我喜歡烘培,一整個下午的時間,我把麵粉、牛奶、糖、水和酵母混合,然後開始揉麵,發酵,最後烤出一條香噴噴的白吐司。如果只是靠我的兩隻手,一個下午,我最多只能做出四到六人份的吐司。 那如果我想以這個為生、想要拿去賣,怎麼辦?我可以買多一點模具,買大一點的烤箱,甚至買一台大型的自動攪拌機。流程上也可以做更改,例如:當第一批麵糰在發酵的時候,就開始攪拌第二批麵糰的原料,還可以設計機器自動幫我量好原料的重量,依序加入攪拌機裡。 將我在家裡廚房的流程和工具,設計成麵包工廠的規模,就是化工最主要的工作。當然,化工不限於廚房或食物類的工作,基本上,化工可以從事任何製造業。我認識的化工師現在分別在:石油業 (將石油分別提煉成汽油和塑膠類原料)、水泥業、電子生產業 (手機面板、智慧型手表、電視等等)、飲料食品業 (從泡麵到酒類都可以)、太陽能面板、藥品類、印刷技術、汽車業、OLED (Organic LED)、醫療儀器、武器製造 (這個朋友完全不能說他的工作內容)、飛機和衛星研究、回收處理、民生用品生產等等。The versatility of chemical engineers makes them perfect for any industry, which makes chemical engineers “the universal engineers”! 想當然,念化工的最大好處,不外乎就業機會非常多,薪水也比一般工程師高。在現在的社會,什麼都要多、快、便宜,市場對於好化工師的需求,是只增不減的。相對的,從大二的暑假開始,想要找一些實習經驗的學生們會發現,化工實習生通常都可以談待遇,時薪絕對不比別科系低喔!想要進修的學生們也會發現,化工的研究所不但是全額獎學金,還會付足夠的生活費和薪水,當然還有教授級的醫療保險! 身為化工師的第二個好處,是你什麼都會,不會的也能整理出一套方法!化工系課程設計的重點,就是在「解決問題 (Problem-solving)」,如何去運用有限的資源,快速的建立流程或是預測結果。當你擁有化工師的邏輯與思考能力,不管是遇到什麼樣的難題,你都能按部就班的去整理出資源內最適合的解決方法,而且你不怕嘗試或是更新,也比別人更會運用理論。 最後一個好處,化工系就像一個大家庭。因為一般大眾對於化工系的不了解,使得化工系的人數一直維持在小班級 (40-80人左右),在別的科系裡的明爭暗鬥、為了畢業後的出路爭得你死我活,化工系不管是教授和學生之間,或是學生與學生之間,感情都非常好!我們曾經和教授們一起去露營,系上常常一起念書,環境很單純,也很容易交到很好的朋友 (畢業後還可以炫耀「我同學現在在做武器喔!」)

Chemical Engineering vs. Chemistry vs. Other Engineering

最後,解一個常有的迷思,化工到底和化學系有什麼不同?最大的不同,除了化工就業機率最高之外,化學系注重理論與小型實驗,化工是看實用度和大型生產!而化工和其他工程的最大不同,在於我們有化學的基礎,可以去做任何跟化學有關的東西 (而這世界上沒有運用到化學反應的生產業非常少),除了在選擇工作方面比別人更吃香,擁有化工的解決能力基礎,不管在就業方面或是學術研究方面,都能很快的適應理解新的專題。換句話說,當你對某個產業感到無趣,而想轉行,會比其他行業容易。我曾經就有一個朋友從汙水處理,簡單地轉行到石油公司,甚至有好幾個朋友覺得只做化工不夠挑戰,而轉行從商科技業。而我自己在研究所時,就是從大學的生化科技研究,轉行去做記憶金屬的模擬,到現在出社會做保養品的研發。 如果大家對化工有興趣,想要更進一步了解化工、想知道美國大學生活、和一些有關於美國的吃喝玩樂生活等等,歡迎暑假時來美麗的青山教室找我聊天喔!